Origens

Vida improvável de Henry Steel Olcott – O budista branco do Ceilão

Henry Steel Olcott (1832-1907) viveu a primeira metade de sua vida da maneira que se esperava que um cavalheiro respeitável vivesse na América do século XIX.

Ele serviu como oficial da União na Guerra Civil dos EUA e, em seguida, construiu uma bem-sucedida advocacia. E na segunda metade de sua vida, ele viajou para a Ásia para promover e reviver o budismo.

A improvável vida de Henry Steel Olcott é mais lembrada no Sri Lanka do que em sua terra natal, a América. Budistas cingaleses acendem velas em sua memória todos os anos no aniversário de sua morte. Monges oferecem flores para sua estátua de ouro em Colombo.

Sua imagem apareceu em selos postais do Sri Lanka. Os estudantes das faculdades budistas do Sri Lanka competem no torneio anual Henry Steel Olcott Memorial Cricket.

Exatamente como um advogado de seguros de Nova Jersey se tornou o célebre budista branco do Ceilão é, como você pode imaginar, um conto.

A vida precoce (convencional) de Henry Steel Olcott

Henry Olcott nasceu em Orange, Nova Jersey, em 1832, de uma família descendente dos puritanos. O pai de Henry era um homem de negócios, e os Olcotts eram presbiterianos devotos.

Depois de cursar a faculdade da cidade de Nova York, Henry Olcott entrou na Columbia University. O fracasso dos negócios de seu pai o levou a se retirar da Columbia sem se formar. Ele foi morar com parentes em Ohio e desenvolveu um interesse pela agricultura.

Ele voltou para Nova York e estudou agricultura, fundou uma escola agrícola e escreveu um livro bem recebido sobre tipos de cultivo de cana de açúcar chinesa e africana.

Em 1858, tornou-se correspondente agrícola do New York Tribune. Em 1860, casou-se com a filha do reitor da Igreja Episcopal Trinity, em New Rochelle, Nova York.

No início da Guerra Civil, ele se alistou no Signal Corps. Depois de alguma experiência no campo de batalha, ele foi nomeado Comissário Especial para o Departamento de Guerra, investigando a corrupção nos escritórios de recrutamento.

Ele foi promovido ao posto de coronel e designado para o Departamento da Marinha, onde sua reputação de honestidade e diligência lhe valeu uma nomeação para a comissão especial que investigou o assassinato do presidente Abraham Lincoln.

Ele deixou as forças armadas em 1865 e retornou a Nova York para estudar direito. Ele foi admitido no tribunal em 1868 e desfrutou de uma prática bem-sucedida especializada em seguros, receita e direito aduaneiro.

Até aquele momento em sua vida, Henry Steel Olcott era o próprio modelo do que deveria ser um cavalheiro americano da era vitoriana. Mas isso estava prestes a mudar.

Espiritismo e Madame Blavatsky

Desde seus dias em Ohio, Henry Olcott tinha um interesse não convencional – o paranormal. Ele era especialmente fascinado pelo espiritualismo ou pela crença de que os vivos podem se comunicar com os mortos.

Nos anos seguintes à Guerra Civil, o espiritismo, os médiuns e as sessões espíritas se tornaram uma paixão generalizada, possivelmente porque tantas pessoas haviam perdido tantos entes queridos na guerra. Em todo o país, mas especialmente na Nova Inglaterra, as pessoas formaram sociedades espiritualistas para explorar o mundo além.

Olcott foi atraído pelo movimento espiritualista, possivelmente para consternação de sua esposa, que buscou o divórcio. O divórcio foi concedido em 1874. Nesse mesmo ano, ele viajou para Vermont para visitar alguns médiuns conhecidos, e lá conheceu um espírito livre e carismático chamado Helena Petrovna Blavatsky.

Pouco havia sobre a vida de Olcott depois disso.

Madame Blavatsy (1831-1891) já havia vivido uma vida de aventura. Nacional russa, casou-se ainda adolescente e depois fugiu do marido. Nos 24 anos seguintes, ela se mudou de um lugar para outro, vivendo por um tempo no Egito, Índia, China e outros lugares.

Ela alegou também ter vivido no Tibete por três anos e pode ter recebido ensinamentos em uma tradição tântrica. Alguns historiadores duvidam que uma mulher européia tenha visitado o Tibete antes do século XX, no entanto.

Olcott e Blavatsky fundiram uma mistura de orientalismo, transcendentalismo, espiritualismo e Vedanta – além de um pouco de flim-flam da parte de Blavatsky – e o chamaram de Teosofia.

A dupla fundou a Sociedade Teosófica em 1875 e começou a publicar um diário, Isis Unveiled , enquanto Olcott continuava sua advocacia para pagar as contas. Em 1879, eles mudaram a sede da Sociedade para Adyar, na Índia.

Olcott aprendeu algo sobre o budismo com Blavatsky, e estava ansioso por aprender mais. Em particular, ele queria conhecer os ensinamentos puros e originais do Buda.

Os estudiosos de hoje apontam que as idéias de Olcott sobre o budismo “puro” e “original” refletiam em grande parte seu romantismo liberal-transcendentalista ocidental do século 19 sobre fraternidade universal e “autoconfiança masculina”, mas seu idealismo queimava intensamente.

O budista branco

No ano seguinte, Olcott e Blavatsky viajaram para o Sri Lanka, então chamado Ceilão. Os cingaleses abraçaram a dupla com entusiasmo. Eles ficaram particularmente emocionados quando os dois estrangeiros brancos se ajoelharam diante de uma grande estátua do Buda e receberam publicamente os Preceitos.

Desde o século XVI, o Sri Lanka era ocupado por portugueses, depois por holandeses e depois por britânicos. Em 1880, os cingaleses estavam sob o domínio colonial britânico por muitos anos, e os britânicos estavam pressionando agressivamente um sistema educacional “cristão” para crianças cingalesas, enquanto minavam as instituições budistas.

O surgimento de ocidentais brancos que se autodenominavam budistas ajudou a iniciar um ressurgimento budista que nas décadas seguintes se transformaria em uma rebelião total contra o domínio colonial e a imposição forçada do cristianismo.

Além disso, tornou-se um movimento nacionalista budista-cingalês que afeta a nação hoje. Mas isso está progredindo na história de Henry Olcott, então vamos voltar aos anos 1880.

Ao viajar para o Sri Lanka, Henry Olcott ficou consternado com o estado do budismo cingalês, que parecia supersticioso e atrasado em comparação com sua visão romântica liberal-transcendentalista do budismo. Assim, sempre o organizador, ele se dedicou a reorganizar o budismo no Sri Lanka.

A Sociedade Teosófica construiu várias escolas budistas, algumas das quais hoje são faculdades de prestígio. Olcott escreveu um catecismo budista para isso ainda em uso. Ele viajou pelo país distribuindo folhetos pró-budistas e anti-cristãos. Ele agitou pelos direitos civis budistas. Os cingaleses o amavam e o chamavam de budista branco.

Em meados da década de 1880, Olcott e Blavatsky estavam se afastando. Blavatsky poderia encantar uma sala de visitas de crentes espiritualistas com suas reivindicações de mensagens misteriosas de mahatmas invisíveis.

Ela não estava tão interessada em construir escolas budistas no Sri Lanka. Em 1885, ela deixou a Índia para a Europa, onde passou o resto de seus dias escrevendo livros espíritas.

Embora tenha feito algumas visitas de retorno aos EUA, Olcott considerou a Índia e o Sri Lanka suas casas pelo resto da vida. Ele morreu na Índia em 1907.

 

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